Desarrollo rural africano sostenible

El atraso de la agricultura africana ha sido durante mucho tiempo un símbolo de su pobreza. A cientos de millones de pequeños agricultores se les ha considerado demasiado atrasados para prosperar: el futuro llegaría no por invertir en ellos, sino evitando contar con ellos. Esto está empezando a cambiar gracias a la interconexión digital de los pequeños productores. Pero ahora habrá que afrontar también los serios riesgos derivados del cambio climático.

En los últimos años, las políticas agrícolas que afectan a las comunidades africanas y afrodescendientes han sido inconsistentes. Algunos países han dejado de lado a los pequeños productores en favor de los grandes agronegocios. Otros les han prestado atención, pero se han centrado casi exclusivamente en el aumento de la productividad. Las cosechas de los pequeños agricultores de estas comunidades son de hecho mucho más reducidas que las cosechas de otro tipo de agricultores, por lo que el aumento de la productividad es importante. Pero la agricultura es algo más que el rendimiento que se saca de ella. El sistema alimentario va más allá de la producción y el consumo de comida, porque impacta en casi todos los aspectos de la vida en cada sociedad. Hacer que el sistema alimentario sea más consistente no sólo evitará el hambre. También ayudará a luchar contra la pobreza, las enfermedades y la malnutrición, creando empresas y puestos de trabajo, e impulsando las economías emergentes y mejorando sus balanzas comerciales.

Nuevos sistemas alimentarios deben ser construidos, alrededor de la idea de que la agricultura es algo más que la producción de calorías y que es también un sector estratégico con potencial para cambiar la sociedad. Los cinco componentes principales de un sistema moderno y con enfoque de sostenibilidad deberían ser: empoderar a los pequeños agricultores, empoderar a las mujeres, centrarse en la calidad y no sólo en la cantidad de los alimentos, crear una economía rural próspera, y evitar la degradación del medio ambiente.

UN NUEVO MODELO SOSTENIBLE PARA LOS PEQUEÑOS PRODUCTORES

En África, más del 80% de la producción agrícola proviene de pequeños propietarios. Por tanto, cualquier sistema alimentario racional para el continente debe poner en primer lugar a los pequeños agricultores. Con los años, muchos gobiernos africanos han preferido invertir en el desarrollo de explotaciones a gran escala, pensando que iban a ser más eficientes. Pero la asignación de grandes áreas de terreno a inversores (normalmente extranjeros), la reserva de agua para grandes operaciones industriales, y la concentración de I+D (Investigación y Desarrollo) en unos pocos cultivos más comerciales, no ayudan al desarrollo de la mayor parte de las áreas rurales. Y tampoco se han generado los suficientes productos para alimentar a una población urbana del continente en rápido crecimiento, por lo que las importaciones de alimentos se disparan, y los habitantes de las ciudades gastan en comida mucho más de lo que deberían. Pero los sistemas alimentarios no se pueden crear rápidamente desde la nada, sino que evolucionan gradualmente con el tiempo.

Las Tecnologías de la Información proporcionan herramientas que pueden ayudar a despejar el principal obstáculo para el progreso en el medio rural, que es el aislamiento de la mayoría de pequeños agricultores. Hasta ahora, había sido muy difícil enviar información desde o hacia los pequeños agricultores, impidiendo su integración eficiente en cadenas de valor y en la economía en general. Pero las comunicaciones móviles pueden romper este aislamiento y permitir la creación de nuevos sistemas de alimentación adecuados a las necesidades actuales. Si surgen más líderes con visión para aprovechar estas oportunidades, podemos transformar la agricultura en un poderoso motor del desarrollo económico y social. Estaríamos así en los inicios de una gran revolución verde para África y las comunidades afrodescendientes de América Latina.

Los pequeños agricultores africanos y afrodescendientes son más que capaces de alimentar a sus comunidades, siempre que aumenten su rendimiento mediante el uso de prácticas agrícolas sostenibles, semillas adaptadas y fertilizantes adecuados. Sin embargo, la mayoría no han puesto en marcha estas mejoras debido al desconocimiento, por no tener acceso a un lugar donde comprar suministros, o por falta de capacidad financiera. Y las infraestructuras para conectar a la mayor parte de estos pequeños productores con los mercados sencillamente no existe, lo que significa que muchos agricultores tienen pocos incentivos para aumentar su productividad con el fin de generar excedentes que poner a la venta. Habilitar a los agricultores para que cultiven más alimentos y los puedan vender en mercados formales por un precio justo, es lo que puede suponer un cambio significativo en la vida de gran cantidad de personas que viven en el campo.

La clave para solucionar estos problemas es hacer llegar semillas y fertilizantes adecuados a los pequeños productores, proporcionar educación y formación, y garantizar un fácil acceso al mercado y a mayores redes económicas. La tecnología móvil puede ayudar en todos estos frentes. Los teléfonos celulares con vídeo digital, por ejemplo, están revolucionando la educación y la formación en el entorno rural. Los agricultores tienden a confiar en compañeros de su entorno local más que en los expertos externos, de manera que compartir consejos sobre técnicas agrícolas mediante vídeos en las redes sociales está demostrando ser una buena práctica muy exitosa.

EL EMPODERAMIENTO DE LAS MUJERES EN EL ENTORNO RURAL

Las mujeres constituyen la mayor parte de la mano de obra en el campo. Pero, de acuerdo con un informe publicado en 2014 por el Banco Mundial y la campaña ONE, son en promedio entre un 13 y un 25% menos productivas que los hombres. Las razones para esto son complicadas y van desde discriminación sexual en programas de desarrollo rural hasta normas culturales que complican la contratación de mujeres o la gestión de personal durante la cosecha. Esto necesita ser arreglado cuanto antes. Las mujeres no sólo forman una parte importante de la fuerza de trabajo agrícola, también gastan mucho más que los hombres en educación, nutrición y cuidado de la salud, lo que tiene efectos multiplicadores positivos en el resto de la población. Cuando las mujeres tienen dinero, y poder para decidir cómo gastarlo, toda la comunidad se beneficia.

Una vez más, las comunicaciones móviles pueden ser muy útiles. Mediante el teléfono móvil, las mujeres pueden realizar transacciones de negocios directamente sin mediadores, abrir cuentas bancarias a las que sólo ellas puedan acceder, recibir información y formación que los hombres del lugar podrían no apoyar, y obtener datos sobre el mercado en tiempo real con el fin de negociar precios eficazmente con los compradores potenciales.

LA CALIDAD DE LOS ALIMENTOS

Sólo recientemente se ha comenzado a entender el verdadero impacto de una deficiente calidad de los alimentos sobre la desnutrición de las personas pobres. Es la causa subyacente de casi la mitad de muertes de niños menores de cinco años en todo el mundo y deja a decenas de millones de niños incapacitados cognitiva o físicamente para el resto de su vida. El resumen del problema es que la comida en muchos lugares del mundo es menos nutritiva de lo que debería ser. Por ejemplo, el sistema alimentario en Estados Unidos está diseñado para proporcionar a las personas con tantas calorías como sea posible, que la comida tenga un sabor tan bueno como sea posible, por tan poco dinero como sea posible. Como resultado, la agricultura estadounidense se centra en producir muchos alimentos con maíz y azúcar, crea variedades de maíz de alto rendimiento comercial en lugar de variedades con alto valor nutricional, y además se procesa el maíz de manera que cualquier nutriente que aún pudiese permanecer es eliminado. Consecuentemente, los estadounidenses por ejemplo consumen una cantidad de cereales baratos en el desayuno que son sabrosos pero no muy saludables.

El actual sistema alimentario en África ha importado algunos de estos aspectos negativos. Las semillas disponibles son seleccionadas para un alto rendimiento comercial, excluyendo otros géneros de características. Estas semillas se desarrollaron principalmente para el maíz y el trigo, por lo que cultivos como la yuca y el sorgo siguen sin prosperar. Al haber seguido el sistema utilizado en América del Norte, los molinos que utiliza quitan al cereal su valor nutricional. Pero hay algunas razones para ser optimistas. Por ejemplo, el enriquecimiento de alimentos que se ha implantado en países desarrollados ha comenzado también a hacerse en África. El arroz en Ghana, el maíz en Zambia y la batata en varios países africanos están siendo enriquecidos con vitamina A. Existen más oportunidades de este tipo, ya que los avances en genética han hecho más fácil criar semillas con características nutricionales específicas, como el trigo con alto contenido en zinc y el mijo con alto contenido en hierro.

LA DIVERSIFICACIÓN DE LA ECONOMÍA RURAL

En un sistema alimentario desarrollado, la actividad de las granjas da lugar a una gran variedad de negocios. Los agricultores necesitan servicios financieros, semillas y fertilizantes antes de comenzar la siembra. Después de la cosecha necesitan almacenamiento, transporte, procesamiento y comercialización. Cada paso en estos procesos puede ser una oportunidad de actividad empresarial, por lo que un sistema alimentario saludable en teoría podría soportar una economía rural al completo, creando riqueza y ofreciendo oportunidades de empleo a muy diferentes actores. La diversificación de las economías rurales pasa por impulsar dos ejes fundamentales:

  • Hay que fortalecer las pequeñas explotaciones agrícolas familiares, que emplean a la mayor parte de la fuerza de trabajo, representan a la mayor parte de la producción, y generan la mayor parte de los ingresos rurales. Un desarrollo dinámico de las explotaciones agrícolas familiares puede impulsar el desarrollo de una economía local próspera y diversificada. Al mismo tiempo, estas pequeñas explotaciones dependen de suministros y servicios locales, y tienen como mercado para sus productos a la economía local. Por otra parte, las grandes explotaciones comerciales o plantaciones, a menudo caracterizadas por su falta de puestos de trabajo estables, tal vez nunca han necesitado una economía local diversificada para prosperar, ya que pueden vincularse directamente con mercados urbanos más lejanos.
  • Desarrollar mercados para la producción de alimentos (principalmente cereales y frutas), superando el riesgo de que los productores se decanten por los monocultivos para la exportación. El acceso a mercados internacionales, normalmente tiene lugar a través de los tradicionales cultivos de exportación (algodón, cacahuetes y café). Generalmente, las exportaciones con mayor valor añadido conllevan un alto grado de especialización, y constituyen únicamente una pequeña parte de la agricultura de un país. El mercado nacional/subregional es el más accesible y se puede beneficiar de una demanda fuerte y sostenible. Es fundamental para la innovación y la diversificación rural desarrollar este mercado de productos alimenticios y reducir así los riesgos potenciales para el pequeño agricultor.
  • La adopción de los dos puntos anteriores debe tener lugar en el marco de políticas territoriales encaminadas a fortalecer los vínculos de las zonas rurales con las urbanas, a través de la promoción y el desarrollo del sector servicios en aldeas y ciudades pequeñas, a las que suele desatenderse porque los servicios se concentran en las grandes ciudades y sus áreas metropolitanas.

    EL CUIDADO DEL MEDIO AMBIENTE Y EL CAMBIO CLIMÁTICO

    La revolución verde de los años 1950 y 1960 introdujo tecnologías y métodos agrícolas nuevos y altamente productivos que alimentaron a cientos de millones de personas en Asia y América Latina. Pero también terminó haciendo un daño significativo al medio ambiente de esas regiones, agotando los nutrientes del suelo y reduciendo la biodiversidad. Ahora sabemos que asegurar la sostenibilidad a largo plazo del trabajo agrícola y del medio ambiente es más importante que nunca, debido a los problemas que ya está causando el cambio climático en la actualidad.

    El conocimiento sobre las tendencias futuras del clima -y en particular sobre su impacto local- es muy incompleto. Por lo que las decisiones sobre políticas e inversiones deben realizarse en condiciones de enorme incertidumbre. Sin embargo, se sabe lo suficiente sobre el cambio climático como para plantear escenarios plausibles, y optar por determinados caminos y no otros. Estos escenarios pueden ayudar a identificar medidas de adaptación útiles: según el país estudiado, entre un 40 y un 70% de las pérdidas esperadas para el año 2030 podrían ser evitadas -incluso en escenarios de cambio climático severo- a través de medidas de adaptación cuyos beneficios económicos serían en cualquier caso superiores a los costes. En casi todos esos escenarios, sin embargo, existen riesgos que no pueden ser evitados a través de medidas conocidas a día de hoy. Y confiar en que el avance tecnológico por sí mismo podrá solucionar la crisis climática en el futuro es más la expresión de un deseo que una realidad.

    Un enfoque de gestión estratégica puede proporcionar una valiosa aportación al proceso de toma de decisiones sobre dónde y cómo invertir. Entre otras cosas, reconoce la importancia de las consideraciones de coste-beneficio, que permite poner “etiquetas de precios” a los riesgos climáticos actuales y futuros, y deja a los tomadores de decisiones desarrollar planes que ayuden a adaptarse a los mismos. Un desarrollo agrícola resistente al cambio climático podría generar millones de dólares anuales en ingresos adicionales, atraer inversiones y poner en marcha valiosas innovaciones. Bien orientadas, una serie de inversiones a priori para mejorar la resistencia al cambio climático a través de infraestructuras, avances tecnológicos, mejoras de capacidad, nuevos sistemas y cambios de comportamiento, probablemente serán más baratas y eficaces para las comunidades africanas y afrodescendientes que los esfuerzos de respuesta a desastres a posteriori.

    Fuentes: OIT (Organización Internacional del Trabajo), Grupo Intergubernamental de Expertos sobre el Cambio Climático de Naciones unidas, CSIC (Centro Superior de Investigaciones Científicas), McKinsey Global Institute, Foreign Affairs, The Global Call for Climate Action.

    Profundizaremos sobre la adaptación al cambio climático en la segunda parte de este análisis.

    Lean Startup para las industrias africanas

    La iniciativa privada es la fuerza que está rompiendo el círculo de la pobreza, impulsando nuevos negocios en las economías emergentes. Una nueva forma de ver la solución de problemas complejos en África es con el método Lean Startup, que favorece una experimentación basada en hipótesis. Por medio de la intuición y la sabiduría convencionales frente a la planificación anticipada, con este enfoque se desarrollan proyectos de forma iterativa al tiempo que se recoge feedback de los usuarios.

    Alrededor del 90% de nuevas empresas no logran despegar. El método habitual ha sido empezar formulando un plan estratégico, conseguir inversores que lo respalden, formar un equipo de trabajo, crear un producto o servicio y lanzarse a la búsqueda de clientes. Y lo mismo puede decirse de los proyectos para aliviar la pobreza en mercados emergentes (tres de cada cuatro iniciativas de desarrollo en África fracasan). Esta forma de gestión a menudo nos expone a grandes riesgos ya que se trabaja muchas veces como si se manejasen grandes proyectos de infraestructura cuando no se hace tal cosa (con un plan predeterminado, con componentes fijos e intentando alcanzar resultados previamente calculados). Pero podría haber un enfoque alternativo: antes de acometer una inversión a largo plazo, resulta rentable experimentar previamente en diferentes partes de la cadena de valor, analizando la industria en la que queremos participar para seleccionar en qué tramo de la misma nos interesa desarrollar nuestra actividad.

    LA SITUACIÓN DE LA INDUSTRIA CÁRNICA

    Al llenar la cesta de la compra en un país africano, es chocante ver la gran cantidad de productos importados desde Europa que se encuentran en el supermercado. ¿Y por qué los grandes distribuidores son de Oriente Medio? Resulta especialmente extraño al comprar carne. ¿Por qué se importa tanta carne congelada desde países como Holanda? ¿Por qué son las peores piezas, siendo difícil encontrar carne de calidad?. Históricamente, en el continente africano no han existido los principales animales domésticos que hay en otras zonas del planeta, y para satisfacer la demanda de carne no es suficiente con la cría local. Por tanto se importan grandes cantidades de carne congelada de baja calidad y bajo coste.

    ¿Pero es necesaria tanta importación? El incremento del consumo de carne es una característica de los países en desarrollo o grupos sociales en los que crece la capacidad adquisitiva, que tienden a emular los hábitos de consumo de segmentos sociales con mayor poder de compra y de las economías industriales, lo que hace que incluyan en la dieta cantidades crecientes de carne que no puede ser producida localmente. Sin embargo, este aumento del consumo pone en un serio riesgo la sostenibilidad de muchos ecosistemas por la enorme cantidad de agua y tierras de cultivo para cereal dedicados a alimentar al ganado en diferentes partes del planeta. El caso paradigmático es la destrucción de amplias áreas de selva amazónica en Brasil para plantar soja que después alimenta a los animales cuya carne es consumida en China, Estados Unidos, Europa y África. La selva es transformada en carne, casi literalmente.

    La solución pasa por cambiar los hábitos de consumo globales para disminuir el exceso de carne (especialmente la importada) y no tanto por elevar la producción para satisfacer una demanda siempre creciente. Por otra parte, tradicionalmente se han criado aves domésticas en África, desde hace varios siglos. Los huevos y la carne de pollo o gallina son vistos por la FAO como una fuente más eficaz de proteínas para cubrir la demanda en las economías en desarrollo. Las aves se adaptan fácilmente al clima, su precio es relativamente bajo, se reproducen rápidamente y su cría tiene una alta productividad.

    EL ANÁLISIS DE LA CADENA DE VALOR

    Veamos como Mozambique hizo despegar su sector avícola en la última década, consiguiendo a la vez ayudar a los productores locales de pienso y a otros actores en la cadena de valor. Se llaman gallinas ponedoras a las eficientes productoras de huevos, mientras que el término “broiler” es aplicado a los pollos y gallinas que han sido seleccionados especialmente para un rápido crecimiento. La proporción de pollos “broiler” a la venta en Mozambique importados desde Brasil era del 65% en 2004. Eran congelados y trasportados a través de Oriente Medio pero, aunque cueste creerlo, el pollo traído así de Brasil seguía resultando más barato que el pollo local de Mozambique. ¿Cómo era esto posible? La productividad y la eficiencia del agronegocio brasileño son envidiadas en todo el mundo, por tanto si el sector avícola mozambiqueño pretendía ser competitivo, debía ser capaz de vender carne de pollo en el mercado local a un precio más barato.

    Cada industria africana (ya sea en el sector primario, secundario o terciario) debe desarrollar una estrategia basada en un enfoque de orientación al mercado. Es imprescindible partir de un análisis riguroso de la cadena de valor por parte de las empresas y los poderes públicos, adaptado a la industria en cuestión y dirigido a ayudar a que los empresarios y sus trabajadores obtengan un mayor beneficio. Aunque el éxito dependa fundamentalmente de los incentivos y la viabilidad comerciales, esta estrategia requerirá inversiones (y puede que subsidios en algunos casos) para estimular el mercado, así como la coordinación de diferentes actores para intervenir a lo largo de la cadena de valor.

    En el caso de la industria avícola en Mozambique, se comenzó por realizar un análisis completo comenzando en el extremo de la demanda y analizando después la provisión de pienso para aves, la producción de huevos, la alimentación y el engorde de los pollos, el procesado, el marketing y finalmente la venta minorista. Se entrevistó a los principales participantes de logística, distribución, industria avícola y producción de piensos. Finalmente se sintetizó una estrategia y se formuló un plan que identificaba y cuantificaba la demanda potencial, los principales constreñimientos en la cadena, los puntos de mejora y un programa de desarrollo específico para la industria.

    Como suele ser el caso en el sector primario africano, los problemas que se plantean en la cadena de valor del pollo son múltiples e interrelacionados: dificultad para acceder localmente a suministros de pienso, modelos de crecimiento deficientes para contratar con un número suficiente de pequeños productores avícolas locales, escasez de propietarios de mataderos operativos, ausencia de estándares para asegurar calidad y medidas sanitarias, falta de una asociación de la industria, no existencia de “retail marketing” en el punto de venta por parte de los minoristas, y deficiente regulación arancelaria. Pero si estas dificultades son superadas, existe un gran atractivo económico general en el sector. La cuestión es que ninguno de los actores comerciales involucrados suele poder acometer las inversiones y la coordinación sectorial por sí mismo. Y aquí es donde tiene sentido la aplicación de la metodología Lean Startup.

    LEAN STARTUP EN EL SECTOR AVÍCOLA

    En Mozambique se pudo poner en marcha una estrategia con Lean Startup en base a proyectos piloto, aprendizaje y posterior expansión por múltiples puntos a lo largo de la cadena de valor, al tiempo que se iba coordinando la participación e integración de las diferentes partes involucradas. Fue un esfuerzo colectivo en fases, que consiguió que el negocio de miles de pequeños agricultores que proporcionaban pienso creciese desde 15 hasta 60 millones de dólares, en cinco años. Se proporcionó formación técnica y de negocios a los granjeros para que mejorasen su producción. Se les ayudó a modernizar la maquinaria de procesamiento, expandir la capacidad de producción, mejorar la calidad y reforzar a los productores que tenían menores capacidades. Las cantidades excedentes de estiércol avícola tienen un efecto negativo sobre suelo, agua y aire, por lo que requieren de procesamiento.

    Se creó la Associação Moçambicana de Avicultores para representar los intereses de la industria nacional y lanzar una campaña multimedia en el país, promocionando el consumo de carne de pollo local. Los productores pasaron a utilizar el sello de la asociación en sus productos, de manera que los consumidores pudiesen asociarlo con un producto de calidad y que cumple los estándares oficiales. El gobierno de Mozambique jugó un papel muy importante al regular las importaciones e introducir controles fitosanitarios, con ayuda de la cooperación interuniversitaria con países extranjeros.

    El desarrollo económico había llegado al sector, como sucede casi siempre, a través del aumento de la productividad. Entre 2004 y 2009 la industria avícola mozambiqueña creció más de cuatro veces, de manera que el consumo de carne de pollo local pasó a convertirse en el 76% del mercado total. Se crearon 1.200 nuevos puestos de trabajo y más de 2.500 pequeños granjeros fueron formados y comenzaron a participar coordinadamente en operaciones de crecimiento, de manera que los ingresos de los hogares de dichos granjeros crecieron entre 2 y 10 veces. El beneficio para los procesadores pasó de 20 a 80 millones de dólares anuales. Y en los años siguientes la industria ha continuado su crecimiento. Además se ha conseguido aliviar la presión cinegética sobre la fauna salvaje local.

    Los desarrollos posteriores de esta estrategia se centraron en la soja para pienso, expandiendo sus posibilidades de comercialización (upstream o aguas arriba en la cadena de valor) y en el potencial para desarrollar una cadena de restaurantes de pollo como franquicia (downstream o aguas abajo en la cadena). De manera similar, este tipo de estrategia se implementó en los últimos diez años en otras industrias como las de la fruta, los frutos secos, la silvicultura o el turismo. Cada intervención ha sido diferente y adaptada a las oportunidades y problemas concretos de cada sector. El impacto total en Mozambique ha sido la creación de 8.000 nuevos empleos, la integración de 100.000 granjeros en cadenas de valor viables comercialmente, y más de 50 millones de capital movilizado para nuevas oportunidades en otros proyectos. Por supuesto, esta situación no se limita a Mozambique ni al sector avícola. Existen multitud de posibilidades para crear valor en diferentes sectores industriales en comunidades africanas y afrodescendientes, que irán creciendo en el futuro con tiempo y esfuerzo.

    UNA SOLUCIÓN A LA FALTA DE ELECTRICIDAD

    Conseguir elevar la productividad en el sector avícola, al igual que en otros sectores, depende en gran medida de un suministro eléctrico económico y fiable. Las aves en confinamiento deben tener condiciones óptimas de temperatura e iluminación para manipular el fotoperíodo, con el fin de maximizar la producción. Sin embargo, en África y en muchas zonas en las Américas, son frecuentes los cortes en el suministro de energía eléctrica.

    Dos mil millones de personas en todo el mundo no tienen acceso a electricidad. Muchas personas pobres gastan alrededor de 37 mil millones de dólares americanos anuales en queroseno u otras soluciones de iluminación de baja calidad. El queroseno es caro y un grave peligro de incendio y para la salud, de hecho más personas mueren a causa de la contaminación que produce el queroseno que por malaria. Una alternativa con energías renovables requiere grandes inversiones que están fuera del alcance de poblaciones que viven con de 1 a 2 dólares al día.

    En Ruanda, una empresa social ha empezado a ofrecer unas lámparas LED portátiles muy asequibles a través de un modelo de negocio de micro-pagos. Se han convertido en el producto de iluminación no conectado a la red más popular en el país, con baterías que se recargan en bicicletas estáticas. Pero antes de llegar a esa solución tuvieron que hacerse bastantes experimentos, incluyendo el uso de un panel solar (caro y con un ciclo de carga muy lento) y una manivela manual (que requería demasiado esfuerzo físico). Al principio poca gente estaba dispuesta a pagar y hubo que bajar el precio, estrechándose demasiado los márgenes, y tratar con problemas en el cobro. Para reducir el coste del proceso de cobro, se recurrió a una tecnología con SMS que desbloqueaba las bicicletas estáticas. Con enfoque Lean Startup, se hicieron diferentes intentos con varias instituciones de micro-finanzas, para que la población rural pobre pudiese comprar la solución a la vez que los precios permitían un margen de beneficios para la empresa.

    CONCLUSIÓN

    Los segmentos de población con menores ingresos no son un espacio fácil para hacer negocios, pero a lo largo de los años ha quedado claro que la aplicación de modelos de negocio convencionales no es la respuesta. Es imposible entender lo que funciona y lo que no funciona sin la experimentación y mejora continuas. En lugar de proyectos complicados con grandes presupuestos y enfoques estandarizados de planificación, la experiencia parece demostrar que los organismos financieros y las agencias de desarrollo deberían asignar recursos a experimentos a pequeña escala y rápidamente estudiar los resultados, para poder extraer el máximo provecho de los fondos disponibles, que son siempre bastante limitados.

    Lo que tienen en común algunas estrategias exitosas es el uso inteligente de la financiación disponible con un análisis riguroso de la cadena de valor e intervenciones integrales a lo largo de la misma, bien dirigidas y con un plazo limitado, capaces de impulsar el crecimiento a largo plazo de cada industria. No es un trabajo sencillo, pero si se hace correctamente, éste es un modelo de crecimiento económico inclusivo que los países africanos y las comunidades afrodescendientes pueden aplicar para reducir los niveles de pobreza e impulsar sus industrias de manera sustancial, como base de la diversificación económica en el siglo XXI.

    Fuentes: FAO (Food and Agriculture Organization), INSEAD Knowledge, McKinsey Global Institute.

    Orígenes africanos de la Administración

    En la Antigüedad clásica, Egipto fue la potencia dominante en el Mediterráneo durante miles de años y estaba mucho más avanzada administrativa, tecnológica y culturalmente que los pueblos europeos. Para entender la superioridad de su organización, la figura del escriba es fundamental: era una profesión creada específicamente para ayudar a manejar la complejidad del sistema de producción. Los escribas eran capaces de resolver los más complicados retos de gestión.

    Los antecedentes de la industria de Management Consulting suelen explicarse en relación con la de auditoría, que tiene sus raíces en la ingeniería industrial y la ciencia contable estadounidenses de la segunda mitad del siglo XIX. La práctica de contratar estos servicios para optimizar el desempeño de las grandes corporaciones empresariales se generalizó con un taylorismo (método de organización industrial postulado por Frederick Winslow Taylor, economista e ingeniero estadounidense) que revolucionaba los enfoques de gestión a principios del siglo XX: lo que se llamó “el estudio científico del trabajo”. Pero esta función social que los ingenieros y consultores desempeñaban en la economía no era nueva. Examinar el origen histórico de la disciplina de Administración en Occidente nos conduce hasta el desarrollo espectacular que tuvo durante la época faraónica en el Antiguo Egipto. Su influencia civilizatoria revolucionó para siempre la difusión del conocimiento a través de los fenicios, intermediarios que abrieron un mercado internacional de papiros egipcios que tuvo un gran impacto en Grecia.

    Los antiguos griegos describían a los egipcios como sus maestros. Durante miles de años, el Imperio Egipcio había tenido una hegemonía incuestionable frente a otros pueblos mediterráneos gracias a su superioridad organizativa. Encontramos invariablemente la figura del escriba en todas las esferas de actividad importantes (granjas, talleres, ejército, templos o departamentos administrativos). Sus capacidades para leer y escribir eran sólo un aspecto de una profesión que era considerada un privilegio sólo al servicio de la clase dirigente y de los dioses. Eran consejeros del emperador, de los dignatarios y de los sacerdotes. Los escribas eran poderosos y respetados, de manera que los altos funcionarios egipcios a menudo elegían ser representados en las estatuas con una humilde pose de escriba. Era un cuerpo profesional capacitado para el pensamiento analítico, la planificación, las matemáticas, la crónica histórica, la comunicación institucional y la toma de decisiones de gestión.

    En Egipto, como sociedad más avanzada en la Antigüedad, surgió la necesidad de escribas para que ayudasen a manejar la complejidad del Estado en la organización de proyectos cada vez mayores. Para los escribas, la suya era la más gloriosa de las profesiones puesto que organizaban la monumental construcción, las inscripciones y los jeroglíficos, la producción, la logística, las unidades del ejército y las políticas fiscales. Un escriba de elevado rango se podía convertir en una de las personalidades más poderosas e influyentes del Imperio o incluso en la primera autoridad del Estado tras el faraón. Acceder a la profesión de escriba era muy complicado y primero era necesario costear unos estudios (no al alcance de cualquiera) en la escuela de escribas.

    Las grandes consultoras crecieron durante el siglo XX reclutando en las mejores universidades y escuelas de negocios de los Estados Unidos y Europa. En sus periodos de apogeo durante el siglo XX, los líderes de la industria de la consultoría consideraban también que su trabajo era el mejor del mundo ya que eran los arquitectos de la globalización empresarial. Tenían asignaciones de gran prestigio como organizar la expansión de las compañías multinacionales, asesorar en la creación de la NASA, reorganizar la Casa Blanca y la Administración Federal de los Estados Unidos, reconstruir la Europa corporativa tras la Segunda Guerra Mundial, o guiar la transición de Rusia hacia una economía de mercado tras la caída de la URSS.

    En el Antiguo Egipto se confiaba en los escribas para mejorar la organización de todos los procesos de producción. Los registros que mantenían los escribas permitían mejorar la eficiencia asegurando la continuidad y la mejora de las actividades económicas, del mismo modo que posteriormente harían los contables y los ingenieros en la industria de la consultoría para las corporaciones. Al fin y al cabo, la expansión del capitalismo estadounidense en el siglo XX ha sido frecuentemente comparada con una expansión imperial, y las grandes consultoras han tenido un papel muy importante en su articulación global. Junto con los ingenieros, los sumos sacerdotes y los dignatarios más cualificados, los escribas constituían la “intelligentsia” del Antiguo Egipto y ocupaban un lugar destacado en la escala social, gozando de gran reconocimiento. Liberados del trabajo físico, los escribas cuidaban mucho su aspecto exterior y su indumentaria.

    Los escribas eran muy conscientes de su alto estatus profesional y guardaban celosamente sus secretos. Eran consejeros que daban las mejores recomendaciones, controlaban los resultados y registraban datos relevantes. La historia de la humanidad está en deuda con ellos por haber contribuido a dejar abundante documentación, desde informes rutinarios hasta textos de gran poder explicativo. El resto de trabajadores solían acudir a ellos para obtener ayuda de todo tipo, desde negociar contratos legales hasta simplemente redactar cartas. Finalmente, el trabajo de los escribas tenía las mismas características con las que se forjó la profesión de consultor de gestión: eran reconocidos por ser trabajadores incansables, pacientes y organizadores eficientes de complejas operaciones en el día a día de la sociedad. Constituían una red de profesionales muy bien formados, que contribuyeron al avance de su cultura y a civilizar el área mediterránea durante la Antigüedad clásica.